EE.UU. nunca gastó lo suficiente en reservas de emergencia, según ex gerentes

Un caché secreto de suministros médicos para salvar a los estadounidenses de desastres mortales durante años carecía de fondos para prepararse para una pandemia tan extendida como el coronavirus, dijo el ex gerente de la reserva a USA HOY.

Supervisado por un grupo de científicos, especialistas en enfermedades y otros en el Departamento de Salud y Servicios Humanos de los Estados Unidos, el Stockpile Nacional Estratégico alberga aproximadamente $8 mil millones en inventario para un rápido despliegue a cualquier parte del país en menos de 12 horas.

Pero su suministro inadecuado de ventiladores, máscaras respiratorias y otros equipos de protección personal dejará escasez crítica para los hospitales estadounidenses luchando para responder a la creciente pandemia del coronavirus.

El estado de Nueva York solicitó 30.000 ventiladores, y la ciudad de Nueva York sólo pidió 15.000 de ellos, así como 3 millones de máscaras N95. California ha solicitado 10.000 ventiladores y 20 millones de máscaras N95.

El arsenal tenía sólo 16.600 de las máquinas respiratorias y se estimaba que 12 millones de máscaras N95 al comienzo de la pandemia, no suficientes para esos dos estados, y mucho menos para el resto del país.

Año tras año, dicen los ex gerentes, se vieron obligados a elegir entre gastar su presupuesto anual, que durante los últimos seis años ha promediado $595 millones, en diversas amenazas como el ántrax, la gripe o el botulismo. Pero nunca podría prepararse adecuadamente para el tipo de evento masivo que ahora enferma a decenas de miles y mata a cientos.

La escasez de máscaras y otros suministros para la respuesta del coronavirus refleja un fracaso federal para prepararse para emergencias médicas, dijo Andrew Sole, miembro gerente de una empresa con participaciones en un productor de un medicamento antiviral para combatir la viruela. Sole está molesta ndo a la reserva no adquirió más de la medicación que cree que se necesita.

«Si COVID-19 nos dice algo, nos dice que no estamos firmemente preparados para cualquier brote biológico, intencional o de otro tipo», escribió Sole en un correo electrónico. «La creencia del gobierno de que simplemente puede ordenar más medicamentos en un brote potencial ha demostrado ser una pura locura en que les tomó semanas ordenar, producir y entregar millones de máscaras N95».

Los funcionarios de Salud y Servicios Humanos no respondieron a las solicitudes de comentarios a última hora del jueves.

Prioridades para el cambio de gasto en existencias basado en las percepciones de las amenazas actuales y su urgencia, dijo Deborah Levy, presidenta de epidemiología en el Centro Médico de la Universidad de Nebraska, quien supervisó el arsenal como directora de división en funciones bajo los CDC en 2013-2014.

Cuanto más un evento de salud pública como el SRAS o la pandemia de gripe H1N1 retrocede a la historia, menos dinero va a responder a tales amenazas, dijo Levy.

Las decisiones de gasto son tomadas por un grupo de expertos en la Empresa de Contramedidas Médicas de Emergencia de Salud Pública de Salud Pública que incluyen Seguridad Nacional, los CDC y el Departamento de Defensa.

«Nunca hay suficiente dinero para todo», dijo Levy. «Tienes que decidir cuál es la amenaza, cuál es el costo, qué se puede negociar con las empresas».

El problema es doble, dijo Greg Burel, director de la reserva durante más de una década antes de retirarse en enero. La reserva tiene fondos limitados, y debe usarlos para comprar costosos tratamientos que no se fabrican en masa porque las aflicciones son tan raras.

Por ejemplo, sus antídotos botulismo tienen una vida útil corta y un uso limitado. A pesar de que estos brotes pueden ocurrir sólo una vez en una generación, como una intoxicación por botulismo de 2015 que enfermó a más de dos docenas de personas y mató a una en Ohio, si el almacén no los compra, no se producirán.

«Si dejamos de comprarlo, no se hará», dijo Burel. «Y si dejó de hacerse, no se puede volver a hacer instantáneamente si lo necesita.»

El presupuesto de la reserva alcanzó un máximo de $596 millones en 2010, luego cayó año tras año hasta alcanzar un mínimo de $477 millones en 2013. Gran parte de la financiación se restableció al año siguiente, pero el presupuesto se mantuvo plano en alrededor de $575 millones hasta 2018 – el mismo año fue transferido de los CDC a la Oficina del Subsecretario de Preparación y Respuesta.

La consignación presupuestaria para 2020 fue de 705 millones de dólares.

Pero el repositorio nunca fue diseñado para satisfacer todas las necesidades, dijeron Levy y Burel. Estaba destinado a servir como un plan de apoyo para que los funcionarios de salud estatales y locales capearas crisis esporádicas y, en particular, ataques terroristas, incluidos los biológicos, químicos o radiación.

«Hoy nos hemos encontrado en una tormenta perfecta en que vimos un corte inmediato del producto que venía de fuera de los Estados Unidos», dijo Burel, refiriéndose al equipo de protección personal que necesitaba críticamente, incluidas las máscaras N95.

«En segundo lugar, lo siguiente que sucedió es que había requisitos de sobretensión inmediatos en los que la gente intentaba abastecerse de este producto cuando comenzamos a escuchar sobre el coronavirus y los casos comenzaron a aparecer de antemano. Por lo tanto, eso estaba ejerciendo una presión adicional sobre el suministro limitado que se está haciendo en los Estados Unidos».

Los fabricantes estadounidenses comenzaron a recibir grandes pedidos de Asia a mediados de enero, dijo Dan Glucksman, director de asuntos públicos de la Asociación Internacional de Equipos de Seguridad. Debido a que tenían poco inventario en almacenes, rápidamente comenzaron a contratar y aumentar la producción con turnos triples.

Las empresas están sacando el producto tan rápido como pueden y no ha oído hablar de ninguna escasez de materiales, dijo. «Creo que la crisis bajo la que están sometidos es mantener una fuerza de tres turnos y, al mismo tiempo, asegurarse de que los propios trabajadores no reciban coronavirus».

En Bullen Ultrasonics, una empresa familiar en Eaton, Ohio, que produce obleas de vidrio para sensores de presión utilizados en ventiladores, los trabajadores se apresuran a tratar de hacerlos en dos semanas cuando normalmente toma ocho.

«El gobierno de los Estados Unidos ha acudido a nuestros clientes y ha dicho: ‘Necesitamos que aumente la producción. Todo lo que tengas lo tomarías'», dijo el presidente de la compañía Tim Beatty.

La compañía anticipó que la escasez de ventiladores podría estar avecinando hace unos meses, dijo, y fue capaz de abastecerse de los suministros que necesitaba de antemano.

Pero la Asociación Internacional de Equipos de Seguridad comenzó a advertir a los gerentes de reservas de una escasez de máscaras en 2009, dijo Glucksman. Cuando preguntaba año tras año, dijo: «La respuesta fue: ‘Estamos estudiando esto. Estamos evaluando eso. Y, por supuesto, ahora sabemos que nunca lo hicieron»

La reserva recibió fondos especiales para comprar máscaras respiratorias N95 antes de la pandemia de gripe de 2009. Distribuyó 85 millones de ellos, según Shirley Mabry, jefa de la rama logística de la División de Stockpile Saqueo Estratégico, en una presentación de 2015.

Pero, después, nunca repuso completamente su suministro.

«Una vez que lo usamos», dijo Burel, «el dinero no estaba allí para recomprarlo».

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