«Estamos trayendo físicamente a casa bacterias y virus»: los médicos temen por sus familias mientras luchan contra el coronavirus

Las gemelas de la Dra. Jessica Kiss lloran la mayoría de las mañanas cuando va a trabajar. Tienen 9 años, lo suficientemente mayores como para saber que podría atrapar el coronavirus de sus pacientes y enfermarse tanto que podría morir.

Kiss comparte ese miedo, y se preocupa al menos tanto por llevar el virus a casa a su familia, especialmente porque depende de una máscara de más de una semana de edad para protegerla.

«Tengo cuatro hijos pequeños. Siempre pienso en ellos», dijo el médico de familia de California, de 37 años, que tiene una hija con asma. «Pero realmente no hay otra opción. Hice un juramento como médico para hacer lo correcto.

Las preocupaciones de Kiss son reflejadas por docenas de padres médicos de todo el país en una apasionada carta al Congreso rogando que el resto del equipo de protección personal relevante sea liberado de la Reserva Nacional Estratégica, un caché federal de suministros médicos, para los que están en la primera línea.

Se unen a un coro creciente de trabajadores de la salud estadounidenses que dicen que están luchando contra el virus con muy poca armadura, ya que la escasez los obliga a reutilizar equipos de protección personal, conocidos como EPI, o dependen de sustitutos caseros. A veces incluso deben ir sin protección por completo.

«Estamos trayendo físicamente a casa bacterias y virus», dijo la Dra. Hala Sabry, una médica de urgencias en las afueras de Los Angeles que fundó el Grupo de Madres Médicas en Facebook, que tiene más de 70.000 miembros. «Necesitamos EPP, y lo necesitamos ahora. Lo necesitábamos ayer».

El peligro es claro. Un editorial del 21 de marzo en The Lancet dijo que 3.300 trabajadores de la salud estaban infectados con el virus COVID-19 en China a principios de marzo. Al menos 22 murieron a finales de febrero.

El virus también ha afectado a los trabajadores de la salud en los Estados Unidos. El 14 de marzo, el American College of Emergency Physicians anunció que dos miembros, uno en el estado de Washington y otro en Nueva Jersey, estaban en estado crítico con COVID-19.

En la práctica privada a las afueras de Los Angeles, donde trabaja Kiss, tres pacientes han tenido casos confirmados de COVID-19 desde que comenzó la pandemia. Las pruebas están pendientes en otras 10, dijo, y sospechan al menos 50 casos potenciales más basados en síntomas.

Idealmente, dijo Kiss, usaría una mascarilla de respirador N95 fresca y ajustada cada vez que examinara a un paciente. Pero sólo ha tenido una máscara desde el 16 de marzo, cuando recibió una caja de cinco para su práctica de un amigo médico. Alguien dejó una caja de ellos en el porche de la amiga, dijo.

Cuando se encuentra con una paciente con síntomas parecidos a COVID-19, dijo Kiss, lleva un protector facial sobre su máscara, limpiándolo con toallitas de grado médico entre pacientes tratantes.

Tan pronto como llega a casa del trabajo, dijo, salta directamente a la ducha y luego lava sus exfoliaciones. Ella sabe que podría ser devastador si infecta a su familia, a pesar de que los niños generalmente experimentan síntomas más leves que los adultos. Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, el asma de su hija puede poner a la niña en mayor riesgo de una forma grave de la enfermedad.

La Dra. Niran Al-Agba de Bremerton, Washington, dijo que le preocupa «todos los días» por llevar el virus COVID-19 a casa a su familia.

«Los he estado abrazando mucho», dijo la pediatra de 45 años en una entrevista telefónica, mientras abrazaba a uno de sus cuatro hijos en su regazo. «Es la parte más difícil de lo que estamos haciendo. Podría perder a mi marido. Podría perderme. Podría perder a mis hijos».

Al-Agba dijo que primero se dio cuenta de que necesitaría máscaras y vestidos N95 después de oír hablar de una muerte COVID-19 a unas 30 millas de distancia en Kirkland el mes pasado. Le pidió a su distribuidor que los ordenara, pero estaban agotados.

A principios de marzo, encontró una máscara N95 entre el equipo de pintura en un almacén. Pensó que podía reutilizar la máscara si la rociaba con un poco de alcohol isopropílico y también se protegía con guantes, gafas y una chaqueta en lugar de una bata. Así que eso es lo que hizo, visitando a pacientes sintomáticos en sus coches para reducir el riesgo de propagación del virus en su oficina y la necesidad de más equipo de protección para otros empleados.

Recientemente, comenzó a recibir donaciones de este tipo de equipo. Alguien dejó dos cajas de N95 en la puerta de su casa. Tres dentistas retirados dejaron suministros. Los pacientes le trajeron docenas de máscaras caseras. Al-Agba planea hacer que estos suministros duren, así que sigue examinando a los pacientes en los coches.

En la carta del 19 de marzo al Congreso, unos 50 médicos más describieron experiencias y temores similares para sus familias, con sus nombres excluidos para protegerlos de posibles represalias de los empleadores. Varios describieron tener pocas o ninguna máscara o batas. Dos dijeron que sus centros de salud dejaron de realizar pruebas para COVID-19 porque no hay suficiente equipo de protección para mantener a los trabajadores seguros. Uno describió la compra de máscaras N95 del Home Depot para distribuirlas a sus colegas; otro habló de la compra de gafas de seguridad de un sitio de construcción local.

«Los trabajadores sanitarios de todo el país siguen arriesgándose a la exposición, algunos que requieren cuarentena y otros enferman», dijo la carta. «Con las salas de emergencia y los hospitales funcionando a su vez en su capacidad, y a medida que la crisis se expande, también lo hace el riesgo para nuestros trabajadores sanitarios. Y con una escasez de EPP, ese riesgo es aún mayor».

Además de pedir al gobierno que libere toda la reserva de máscaras y otros equipos de protección, algunos de los cuales ya han sido enviados a los Estados, los médicos solicitaron que se repusiera con equipos de nueva fabricación que se dirigen a los trabajadores de la salud antes de las tiendas minoristas.

Pidieron a la Oficina de Responsabilidad Gubernamental de los Estados Unidos que investigara la distribución de los suministros de existencias y recomendaron formas de garantizar que se distribuyan de la manera más eficiente posible. Dijeron que el sistema actual, que requiere solicitudes de las autoridades locales, estatales y territoriales, «puede crear retrasos que podrían causar un daño significativo a la salud y el bienestar del público en general».

En este punto, dijo Sabry, el gobierno federal no debería mantener ninguna parte de la reserva por un día lluvioso.

«Está lloviendo en los Estados Unidos en este momento», dijo. «¿Qué están esperando? ¿Qué tan malo tiene que llegar a ser?»

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