La tasa de mortalidad se eleva en el «desastre» del coronavirus de Nueva Orleans que podría definir la ciudad durante generaciones

Las multitudes de juerguistas pueden haber traído el coronavirus a Nueva Orleans durante las celebraciones del Mardi Gras aquí.

Pero la tasa de pobreza de la ciudad, la falta de atención médica y viviendas asequibles, y las altas tasas de residentes con condiciones médicas preexistentes pueden estar impulsando su crecimiento explosivo y podrían convertirlo en el próximo epicentro estadounidense del brote.

El número de casos conocidos de coronavirus en Luisiana aumentó a 2.305 el jueves, un aumento de 510 casos desde el miércoles y un total de 83 muertes, según el Departamento de Salud de Louisiana. Casi la mitad de los casos de Luisiana, 997, vinieron de Nueva Orleans.

La ciudad también informó el jueves que un adolescente de 17 años murió después de contraer el virus, con lo que el reportajo de muerte de la ciudad ascendió a 46 — más de la mitad del recuento total de muertes del estado.

El Director de Seguridad Nacional de Nueva Orleans, Collin Arnold, dijo que la capacidad del hospital en la región de Nueva Orleans está disminuyendo y la ciudad necesitará camas hospitalarias adicionales en cuestión de semanas.

«Nueva Orleans se está preparando para movilizarnos de una manera que esperamos que nunca volvamos a ver en nuestras vidas», dijo Arnold. «Este desastre nos definirá durante generaciones.»

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Nueva Orleans vio su primer caso de coronavirus el 9 de marzo. Dos semanas más tarde, los casos confirmados saltaron a 567 y casi se duplicaron los siguientes tres días, marcando una de las tasas de crecimiento de coronavirus más rápidas en el país.

Anthony Fauci, director del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas y rostro del Grupo de Trabajo sobre El Coronavirus de la Casa Blanca, dijo que los funcionarios de Nueva Orleans probablemente fueron sorprendidos desprevenidos por la propagación sigilosa del virus — hasta que comenzó a florecer.

«Se pone a lo largo y usted piensa que estás bien, entonces comienza a subir un poco y luego – bingo! – sube de manera exponencial», dijo en una entrevista con CNN. «Eso es lo que está pasando en Nueva Orleans ahora.»

Los especialistas en enfermedades infecciosas señalan las masivas celebraciones del Mardi Gras, que recogieron con desfiles de fin de semana en febrero y culminaron el 25 de febrero, Fat Tuesday, como un probable catalizador para el coronavirus en Nueva Orleans. Más de 1 millón de personas se apiñaron en la ciudad para el bacanal anual, a menudo apretado hombro con hombro para ver desfiles o atrapar collares con cuentas arrojados desde balcones en el Barrio Francés.

«Nueva Orleans es una puerta de entrada importante para las personas que llegan aquí desde otras partes del mundo», dijo Richard Oberhelman, presidente del departamento de salud comunitaria global y ciencias del comportamiento en la Escuela Tulane de Salud Pública y Medicina Tropical en Nueva Orleans. «Ver los casos primero en Nueva Orleans tiene todo el sentido».

Una vez aquí, el virus encontró un ambiente acogedor en casas llenas de múltiples familias, personas con condiciones preexistentes y una escasez de conductores, según un análisis del Data Center, un grupo de investigación en Nueva Orleans.

Muchas familias de bajos ingresos viven en hogares superpoblados, lo que aumenta la probabilidad de propagación del virus, según el informe. Alrededor del 24% de los residentes de Nueva Orleans viven en el nivel de pobreza, más alto que otros puntos críticos del coronavirus como la ciudad de Nueva York (17%) y King County, Washington (9%).

Además, 1 de cada 5 hogares de Nueva Orleans no tienen acceso a un coche, lo que significa que el acceso a las pruebas puede ser limitado, y casi una cuarta parte no tiene acceso a Internet para seguir las directivas de la ciudad y acceder a la información, dijo el informe.

«El virus se está propagando muy rápidamente», dijo Allison Plyer, la demógrafo jefe del Centro de Datos. «Las tasas que tenemos están ahí arriba con la ciudad de Nueva York, pero aquí tenemos vulnerabilidades que son peores».

La falta de vivienda asequible también podría ayudar a propagar el virus, ya que algunas comunidades encontrarán difícil seguir las directivas de refugio vigentes, dijo Andreanecia Morris, directora ejecutiva de HousingNOLA, un grupo de defensa de la vivienda sin fines de lucro.

Una ciudad con alrededor de 1.200 residentes sin hogar, 24.000 personas en lista de espera para subsidios federales de vivienda de la Sección 8, y miles más sin un contrato de arrendamiento o hipoteca podrían tener problemas para contener el virus, dijo.

«Le estás diciendo a la gente que tienen que refugiarse en casa», dijo Morris. «Pero muchos no tienen un lugar donde refugiarse.»

A medida que los casos aumentan, la falta de equipo médico se está convirtiendo en un problema alarmante. La mitad de las camas de cuidados críticos del área de Nueva Orleans ya están llenas de pacientes CON COVID-19 y solo hay 329 ventiladores disponibles de un total de 650, según el departamento de salud del estado. Al ritmo actual, el área de Nueva Orleans podría quede sin ventiladores para la primera semana de abril, dijeron funcionarios estatales.

El alcalde LaToya Cantrell dijo el miércoles que la ciudad está considerando reacondicionar el Centro de Convenciones Ernest N. Morial de Nueva Orleans para atender hasta 3.000 pacientes que han dado positivo para COVID-19 pero no requieren ventiladores. Las primeras 120 camas estaban programadas para entrar en el centro de convenciones este fin de semana, dijo el gobernador John Bel Edwards en una conferencia de prensa el jueves.

«Esto liberaría espacio en los hospitales para las personas que son más vulnerables», dijo Cantrell. «Queremos seguir liberando camas para las personas con ventiladores».

Mientras tanto, la gente permanecía en el interior de toda la ciudad, mientras que el Barrio Francés, por lo general el próspero centro de la ciudad, se sentó inusualmente tranquilo y casi vacío.

Brice Miller, un trompetista de jazz de 44 años y empresario cultural, tenía conciertos reservados en bodas, el bar Spotted Cat a las afueras del Barrio Francés y otros clubes alrededor de la ciudad. A medida que el virus se afianzó, su teléfono zumbaba con cancelaciones.

Ha perdido alrededor de $30,000 en ingresos desde que el coronavirus surgió en Nueva Orleans, dijo.

«Esta es nuestra temporada alta», dijo Miller. «Es el comienzo de la temporada de bodas, la temporada de convenciones, los turistas están acudiendo. Todo eso se ha ido.»

El virus también robó un evento personal para él. El padre de Miller murió recientemente de un ataque al corazón (no relacionado con el coronavirus), pero las funerarias del área no albergan el cuerpo debido a las restricciones en grandes reuniones.

«No puedo decir mi último adiós», dijo. «No puedo darle una despedida adecuada.»

Cuando el coronavirus cerró Marjie’s Grill en el vecindario de Mid-City de Nueva Orleans, la dueña Caitlin Carney y su pareja, Marcus Jacobs, recurrieron a cocinar comidas del restaurante para aquellos en la venta al frente del brote: los trabajadores de la salud en los hospitales.

La nueva empresa proporciona algunos ingresos para el restaurante, pero sobre todo les hace sentir como si estuvieran contribuyendo a la lucha contra el virus.

«Sólo estamos tratando de enfocarnos en hacer cosas positivas para la comunidad, mientras que estamos lo más seguros posible», dijo Carney. «La salud mental es tan importante como la salud física en esto. Para nosotros, trabajar en hacer cosas buenas ayuda con nuestra salud mental».

No es la primera vez que Nueva Orleans se enfrenta a un brote mortal. En 1853, casi 8.000 personas murieron en la ciudad durante un brote de fiebre amarilla que arrasó toda la región.

Las condiciones insalubres de la ciudad en ese momento, la proximidad a pantanos y pantanos y líderes empresariales que rinde por enderece la propagación del virus contribuyeron a la epidemia mortal, dijo el historiador y autor Lawrence Powell.

«Durante mucho tiempo [Nueva Orleans] fue una pesadilla insalubre», dijo. «Nuestras condiciones eran incluso peores que la mayoría.»

Durante este brote, los líderes de la ciudad tomaron medidas agresivas para contener el virus, aunque si respondieron lo suficientemente rápido permanece en cuestión. Los funcionarios de la ciudad cancelaron el popular desfile del Día de San Patricio, que atrae a miles de personas a la ciudad, y los próximos eventos como el French Quarter Fest y el New Orleans Jazz & Heritage Festival también han sido cancelados o pospuestos.

Hasta alrededor del 20 de marzo, casi tres semanas después de que se identificara el primer caso en la ciudad, había pocas pruebas de coronavirus disponibles. Pero desde entonces han aumentado. Tres unidades a través de lugares de prueba establecidos en Nueva Orleans el fin de semana pasado habían probado a 2400 personas a partir del miércoles, según las autoridades de la ciudad.

«En comparación con otros condados de todo el país, lo que sabemos es que tenemos una de las tasas de infección más altas detrás de varios condados de Nueva York», dijo la Dra. Jennifer Avegno, directora de salud de Nueva Orleans. «Para ser claros, eso es en parte porque estamos haciendo una gran cantidad de pruebas.»

Fauci, el líder del coronavirus de la Casa Blanca, dijo que los funcionarios de Nueva Orleans estaban cerrando la ciudad «de una manera muy rigurosa», medidas agresivas que podrían haberse tomado antes.

«Es probable que eso se haya hecho un poco antes», dijo.

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