Las infecciones por coronavirus en Africa están aumentando rápidamente. Sus débiles sistemas de salud pueden

Después de que el presidente Donald Trump probara un medicamento contra la malaria llamado cloroquina como un posible tratamiento para el coronavirus, miles de nigerianos comenzaron a tomar el medicamento, algunos de ellos una sobredosis en una carrera por «prevenir» la infección.

En Malí, se estima que hay un respirador por cada 1 millón de personas, unas 20 en total, según los Centros Africanos para el Control y la Infección de Enfermedades, que atiende a 31 de las 54 naciones africanas. Los dispositivos son fundamentales para ayudar a prevenir la insuficiencia respiratoria que ha contribuido a una cifra mundial de muertes por coronavirus de más de 23.000.

Kenya, un país de más de 50 millones de personas, cuenta con 550 camas de unidades de cuidados intensivos. Muchas naciones subsaharianas tienen pocos trabajadores médicos; algunos no tienen salas de aislamiento.

Al 27 de marzo, el segundo continente más grande y poblado del mundo después de Asia tenía poco más de 2.600 casos en 46 países de COVID-19, la enfermedad causada por el nuevo coronavirus, según la Unión Africana, una organización panafricana que apoya integración política y económica entre sus 55 Estados miembros que tienen poblaciones, geografías, culturas, relaciones sociales y economías muy variadas.

Sin embargo, las infecciones están aumentando rápidamente.

E incluso cuando los hospitales más modernos y bien financiados de todo el mundo se están acomodo para una avalancha de casos que requerirán equipos que salvan vidas difíciles de conseguir, los funcionarios de salud pública se preocupan de que los sistemas de salud relativamente débiles de Africa, ya sean desproporcionadamente afectados por el ébola, el VIH, la tuberculosis y otras enfermedades infecciosas podrían verse abrumados. Esto podría agravar aún más los problemas en una parte del mundo que durante mucho tiempo se ha enfrentado a conflictos, desastres humanitarios e insuficiencias de infraestructura.

La difícil situación de Africa ha atraído poca atención en medio de los crecientes escenarios de emergencia médica mundial que se extienden desde Asia hasta América Latina, a pesar de los datos publicados el 25 de marzo por la Unión Africana que sugieren que la trayectoria de infección del continente durante los primeros 50 días es similar a la de Europa. Allí, el coronavirus se ha afianzado profundamente en Italia y España y hay más de 12.000 muertes, cuatro veces más que en China, donde comenzó el brote en diciembre. La cifra de muertos en Estados Unidos es de más de 1.300.

«Necesitamos solidaridad mundial ahora», dijo Matshidiso Rebecca Moeti, una nacional de Botswana que es directora regional de la Organización Mundial de la Salud para Africa, en una sesión informativa en línea del jueves sobre la situación del coronavirus que se está desarrollando en Africa. Moeti dijo que a diferencia de los países industrializados de todo el mundo, la mayoría de las naciones africanas prácticamente no tienen medios para fabricar el equipo médico que los gobiernos se apresuran a obtener.

«Necesitamos esta ayuda. Es urgente», dijo Moeti.

La decisión de la India de esta semana de bloquear a sus 1.300 millones de personas significa que alrededor de una cuarta parte o más de la población mundial vive ahora con algún tipo de restricciones impuestas al movimiento y al contacto social, según varios rastreadores COVID-19, como Oxford «Indicador de respuesta del gobierno COVID-19» de la Universidad y un recuento manual por Estados Unidos HOY de naciones con encendados. Al igual que en otros lugares, muchas naciones africanas han cerrado fronteras, cerrado escuelas y casas de culto, y ha dicho a la gente que se quede dentro. También han tratado de adoptar las estrategias de prevención y gestión de brotes que han demostrado ser exitosas en Asia: pruebas, rastreo y cuarentena de personas infectadas.

Pero a medida que los países africanos se preparan para combatir el coronavirus a una escala mucho mayor, tienen muchas menos armas a su disposición que las naciones ricas que han movilizado a decenas de miles de trabajadores de la salud, han intensificado drásticamente las pruebas, profundizado la salud esencial inventarios de equipos, desplegó ejércitos bien entrenados para mantener el orden, buscó el asesoramiento y los recursos de sectores tecnológicos sofisticados, y dio a conocer billones de dólares en ayuda financiera y planes de rescate económico para empresas y empleados.

Olaniyi Ayobami, médico del hospital principal de la ciudad suroccidental nigeriana de Ibadan, dijo que su ciudad «carece de la capacidad de incluso realizar pruebas diagnósticas para el virus», y mucho menos atender a aquellos que caen enfermos de una enfermedad que puede dejar a los infectados síntomas leves o requieren intervenciones médicas invasivas.

«Sólo tenemos un ventilador funcional, que ni siquiera está en muy buenas condiciones», dijo Collins Anyachi, un médico de un hospital de enseñanza en Calabar, una ciudad nigeriana en el estado de Cross River que limita con Camerún. Anyachi añadió que menos de 10 de los aproximadamente 600 médicos que atienden a los dos millones de personas del área tienen acceso a equipos de protección personal, como máscaras faciales y batas quirúrgicas, que pueden marcar la diferencia en términos de si el personal médico contraer el virus.

En Sudáfrica, que tiene más infecciones por coronavirus que en cualquier otro lugar del continente -más de 900 al 26 de marzo-, el gobierno ha prohibido a todos los trabajadores menos esenciales salir al exterior, incluso para hacer ejercicio o para pasear a un perro. También está prohibido: hablar en persona con un vecino. Pero los municipios abarrotados, donde los servicios son básicos en el mejor de los momentos, dificultan que las personas observen medidas de distanciamiento social.

Mary Nxolo, de 28 años, de Khayelitsha, una vasta zona este periférica de alta densidad y bajos ingresos a unos 20 kilómetros del centro de Ciudad del Cabo, dijo que estaba «aterrorizada» por lo que las restricciones del gobierno significarían para su familia.

«Tengo una madre anciana, que está en una pensión, y tres hijos. Soy el único que gana algo. Ni siquiera sé si califico como un «trabajador esencial», porque hago trabajo doméstico… Tengo miedo de que me arresten si trato de ir a trabajar», dijo.

Sudáfrica es uno de los países más avanzados desde el primer país africano. Funcionarios de salud pública y administradores de hospitales dicen que es probablemente la mejor posicionada de todas las naciones africanas para satisfacer las demandas del coronavirus. Cuenta con unas 7.000 camas de cuidados intensivos y unas 3.000 personas, según Kerrin Begg, especialista en salud pública que asesora al gobierno de Sudáfrica sobre la crisis. Sudáfrica tiene 60 millones de personas.

Nandi Siegfried, un epidemiólogo que ayuda a asesorar al equipo de la fuerza de tarea gubernamental COVID-19 de Sudáfrica, dijo que el distanciamiento social en Sudáfrica será «efectivamente imposible» para muchas personas apiñadas en desarrollos urbanos.

Aún así, el presidente Cyril Ramaphosa ha impuesto uno de los encendidos más estrictos del mundo, con las ventas de alcohol prohibidas y los ciudadanos dijeron que se mantuvieran sobrios durante 21 días.

En Zimbabue, sólo ha habido tres casos confirmados de coronavirus, pero ya una muerte, la de una personalidad televisiva localmente conocida que se infectó en la ciudad de Nueva York. El Banco Mundial estima que más de un tercio de los zimbabuenses viven en extrema pobreza; en las zonas rurales más afectadas, la mitad de todos los niños se enfrentan a la escasez diaria de alimentos.

La República Democrática del Congo, una nación del tamaño de Europa occidental, tiene una riqueza mineral significativa, pero está plagada de agitación política y conflicto abierto en sus fronteras orientales.

También cuenta con uno de los sistemas de salud más débiles de Africa después de luchar contra otra emergencia sanitaria mundial, un brote de ébola de larga duración. Ese brote parece estar por todas partes menos, pero ahora el Congo se enfrenta a un brote importante de sarampión y a un aumento de las infecciones por coronavirus.

Más de 2.000 millas al norte, el primer caso de coronavirus en Libia, la mayor parte de cuyo terreno se encuentra en el desierto del Sahara, se registró el 25 de marzo. Pero el país ha estado envuelto en un caos violento durante casi una década, desde el derrocado de su gobernante Muammar Gaddafi. El sistema de salud de Libia, desgarrado por años de crecientes hostilidades, puede ser uno de los menos preparados del planeta para hacer frente a la pandemia del coronavirus.

Tom Garofalo, director de Libia para el Comité Internacional de Rescate, una organización humanitaria, dijo que casi el 20% de los hospitales y centros de salud primaria libios están cerrados y que sólo el 6% ofrece una gama completa de servicios de salud.

«El país no está preparado para un brote de la magnitud de COVID-19», dijo.

De hecho, la situación de muchos países africanos refleja las circunstancias de los países subdesarrollados, desde Venezuela hasta Pakistán, si millones de personas vulnerables vivían en barrios marginales masivos con saneamiento deficiente y no plomería sin o rudimentarias.

Sin embargo, si bien estos factores y otros podrían complicar la capacidad de Africa para responder a la pandemia, los países de toda la región también pueden tener ventajas relativas, entre ellas que la edad media en Africa, según las Naciones Unidas, tiene 20 años.

Mientras que el coronavirus puede infectar a cualquier persona, los niños rara vez se enferman y la mayoría de los adultos jóvenes parecen sufrir en su mayoría síntomas más leves en comparación con los ancianos o aquellos con problemas de salud subyacentes como cáncer, diabetes e hipertensión.

La mediana de edad en Italia, donde más personas han muerto a causa del virus que en otros lugares -más de 8.000) es de 47, en comparación con 37 en China y 38 en Estados Unidos.

Algunos estudios científicos tempranos parecen indicar que el clima más cálido y los niveles más altos de humedad pueden ayudar a frenar la enfermedad, aunque los hallazgos están lejos de ser concluyentes y Australia, que está experimentando a finales del verano en el hemisferio sur, ha visto un aumento de las infecciones. El clima africano también varía de inviernos fríos a fríos.

La experiencia de Africa en la lucha contra las enfermedades infecciosas también puede resultar «dolorosamente útil», dijo Moeti, director de la Organización Mundial de la Salud en Africa. «Creemos que algunas de las lecciones de ébola aprendidas en el Congo, sobre hablar con la gente a nivel comunitario» sobre lo que deberían estar haciendo para limitar la transmisión serán relevantes, dijo.

Pero el continente puede tener dificultades para hacer frente a un enorme brote de coronavirus por otras razones relacionadas con la desinformación, la superstición cultural y las teorías infundadas.

«Casi muero a mi hijo de dos años», dijo Sarah Lukman, una mujer de 21 años que vive en un campo de refugiados en Maiduguri, en el noreste de Nigeria, una región asolada por años de insurgencia por la organización terrorista yihadista Boko Haram.

Lukman le había dado a su hijo cloroquina, el medicamento contra la malaria, después de escuchar al presidente Trump decir que había demostrado ser eficaz en la lucha contra el coronavirus. Unos minutos después de tomar la medicina, su hijo quedó inconsciente antes de que un médico pudiera revivirlo.

Anthony Fauci, director del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas, ha dicho que sólo ha habido evidencia anecdótica de que el medicamento fue útil para combatir el virus. Actualmente se está estudiando y probando en ensayos clínicos.

La semana pasada, en Egipto, un país que une el noreste de Africa con Oriente Medio, las autoridades obligaron a un periodista del periódico británico Guardian a abandonar el país después de que informara sobre un documento de investigación que cuestionaba la baja proporción de casos del país.

La nación de Senegal declaró el lunes el estado de emergencia e impuso un toque de queda en respuesta a la pandemia del coronavirus. El Ministerio de Salud ha estado sensibilizando sobre el virus al formar equipo con músicos conocidos. El grupo de rap Y’en a Marre ha grabado videos sobre lavarse las manos y evitar multitudes.

Pero Cmda Ba, de 32 años, que trabaja para una empresa de reciclaje en Dakar, la capital de Senegal, no estaba convencido de que necesitara hacer nada para protegerse del virus.

«Creo que los sistemas corporales de los negros son más fuertes que otras razas», dijo.

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