¿Son las tiendas de comestibles y las farmacias vectores para el coronavirus?

Hay mucho que tocar y agarrar en la tienda de comestibles: carritos de compras, manijas de puertas de congelador, cajas de cartón y envases de plástico.

Estas superficies son casi inevitables para los compradores. Pero también conllevan una cierta cantidad de riesgo en la era de la pandemia COVID-19, lo que añade urgencia a una pregunta preocupante: ¿Han convertido las farmacias y los supermercados vectores de virus superextendidos?

Estos negocios se encuentran entre los pocos lugares que quedan donde se permite reunir a la gente, y a menudo consiguen tantos compradores en estos días que sus estantes están siendo elegidos limpios.

Mientras tanto, Trader Joe’s está manteniendo a los compradores al día sobre las aperturas y cierres de tiendas después de que los empleados en Nueva York, Nueva Jersey y Maryland dieron positivo para COVID-19 o mostraron síntomas relacionados. En el norte de California, una tienda de FoodMaxx dijo que cerró esta semana «por limpieza y desinfección» después de que un trabajador dio positivo por la enfermedad y murió, aunque la tienda dijo que no había estado en la tienda desde el 6 de marzo.

La reciente muerte de un empleado de supermercado de 49 años en Italia se ha sumado a la ansiedad de los compradores.

«La mayor preocupación acerca de una tienda de comestibles es que todo el mundo quiere estar allí», dijo a USA HOY la epidemiógena de Virginia Tech, Charlotte Baker. «Eso significa que estás más cerca de lo que recomendamos que la gente esté».

Un estudio reciente en el New England Journal of Medicine sugiere que las personas pueden adquirir el virus a través del aire y después de tocar objetos contaminados. El mismo estudio dijo que el virus era detectable hasta 24 horas en cartón y hasta dos o tres días en plástico y acero inoxidable. Pero los epidemiólogos dicen que el riesgo de infectarse de tales superficies es relativamente bajo, porque el virus pronto se descompone.

«Aunque el virus puede permanecer en las superficies por un tiempo, todavía no sabemos cuánto tiempo siguen siendo infecciosos para las personas», dijo Caroline Buckee, profesora asociada de epidemiología en la Escuela de Salud Pública T.H. Chan de Harvard.

La mayor preocupación acerca de estas tiendas, dicen los expertos, es la transmisión de persona a persona y estar cerca de tantas personas que podrían estar llevando el virus. Estas tiendas y farmacias han intensificado los esfuerzos de limpieza y promovido el distanciamiento social entre los clientes para minimizar el riesgo de propagación de la enfermedad. Pero en la práctica, estos esfuerzos pueden variar ampliamente entre las empresas, con algunos que parecen llevar a cabo negocios como de costumbre, a menudo porque sus clientes no están tomando sus propias precauciones.

«Todavía hay mucho que no sabemos (sabemos) sobre este virus, incluyendo si las personas sin síntomas pueden propagar la infección», dijo un correo electrónico de Tom Frieden, ex jefe de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades y actual jefe de la organización sin fines de lucro Resolve to Save Vidas. Dice que mientras las personas enfermas se queden en casa, y las personas sanas se mantengan a 6 pies de distancia de los demás y se laven las manos antes de tocarse la cara, el riesgo debe ser mínimo.

El riesgo todavía puede variar según la cadena y la ubicación.

Diferentes políticas de limpieza y distanciamiento

Un viernes por la noche reciente, los clientes asaltaron los estantes en un supermercado en San Diego, tocando varias superficies, de pie cerca uno del otro en línea y reutilizando carros como normals sin ninguna aparente desinfección. Por el contrario, un guardia de seguridad en un supermercado Vons cercano el miércoles estaba regulando la entrada a la tienda al permitir que los compradores dentro de uno a la vez bajo un límite especial de ocupación máxima de 100.

Las medidas especiales no terminaron bien con algunas.

«Todo esto es ridículo», murmuró una mujer al salir de la tienda después de ir de compras.

Incluso en el mejor de los tiempos, las tiendas de comestibles han sido colmenas de gérmenes invisibles. Un estudio en 2017 encontró que los carros de la compra en las tiendas de alimentos regulares y de presupuesto llevan cientos de veces más unidades formadoras de colonias de bacterias por pulgada cuadrada «que las superficies en su baño». Un carro de la compra en una tienda económica tenía 270 veces más unidades formadoras de colonias que su mango de inodoro promedio, según el estudio encargado por ReuseThisBag.com, un proveedor de bolsas de comestibles reutilizables.

Pero fue entonces cuando las cosas eran normales, sin pandemia y sin pánico comprando papel higiénico y pan. Ahora Walmart, Kroger, Albertsons, Whole Foods y Publix están entre los que planean instalar protectores de estornudar de plexiglás entre cajeros y clientes.

En Pensilvania, una tienda de comestibles tuvo que desechar un valor estimado de $35,000 en productos después de que una mujer tose intencionalmente productos frescos y otros artículos esta semana en lo que se describió como una «broma retorcida», según la página de Facebook de la tienda.

Otras medidas extremas se han promulgado en medio de informes de empleados enfermos. En Oklahoma, una empleada de una tienda de comestibles llamó al trabajo el 21 de marzo para decir que tenía COVID-19. Desde entonces, la tienda tomó medidas para «desinfectar completamente la tienda», según la carta publicada en Facebook por el presidente de Crest Foods, Bruce Harroz.

La misma carta decía que la tienda estaba comprometida a permanecer abierta mientras continuaba su mayor programa de limpieza y desinfección para «superficies de alto tacto y áreas de alto tráfico». La carta suscitó cientos de comentarios en la página de Facebook de la compañía, algunos expresando gratitud a la tienda por sus esfuerzos y otros expresando preocupación.

«Fui ayer a buscar alimentos y el joven que embolsaba mis alimentos tenía una botella de Pedialyte y 7 Up al final de la caja registradora», dijo una respuesta de un usuario de Facebook. «También se estaba limpiando excesivamente la nariz en la manga.»

El comentarista no dijo qué tienda o cadena. Crest Foods dijo en la carta que sigue enfatizando que los empleados deben quedarse en casa cuando están enfermos.

En un artículo de noticias locales separado este mes, la misma cadena de tiendas le dijo a una estación de televisión de Oklahoma que estaba buscando contratar a cientos de nuevos trabajadores a medida que crece la demanda tanto de comestibles como de trabajo.

¿Pago por peligro de coronavirus?

Este tipo de trabajo generalmente podría merecer la paga de peligro en estos días, dijo Debbie Berkowitz, una ex reguladora federal que ahora aboga por la seguridad de los trabajadores en el Proyecto Nacional de Derecho laboral.

Minnesota, Michigan y Vermont ya se han mudado para clasificar a los trabajadores de comestibles como trabajadores de emergencia, al igual que los trabajadores de atención médica, lo que les daría acceso a servicios de cuidado infantil, según el sindicato United Food and Commercial Workers.

Estos trabajadores nunca fueron muy pagados para empezar y ahora se encuentran en la primera línea de la batalla para evitar que la propagación viral se escupa más allá de la capacidad del sistema de salud de los Estados Unidos. Llevan guantes, a veces máscaras y están armados con bombas de gel para matar gérmenes cerca de la caja registradora.

«La mayoría de las veces cuando hay un peligro en el lugar de trabajo, como un producto químico que se utiliza en el lugar de trabajo para limpiar algo, la mayoría de la gente lo ve como ‘Ese es el (problema) del trabajador'», dijo Berkowitz. «En este caso, la salud de los trabajadores y la salud pública son lo mismo porque se trata de protegerse unos de otros unos de otros y prevenir la propagación de esta enfermedad».

Dice que las soluciones «no son ciencia de cohetes». Los expertos dicen lo mismo.

«Las tiendas deben garantizar una limpieza frecuente y exhaustiva de todas las superficies, y hacer adaptaciones para los empleados, incluido el lavado frecuente de manos», escribió Frieden.

Señaló que cualquier lugar donde la gente se reúna cerca tiene el potencial de permitir la propagación de COVID-19.

La diferencia para las tiendas de comestibles y farmacias es que están entre los últimos negocios que aún abren y atraen multitudes.

Baker de Virginia Tech sugiere traer tus propias toallitas desinfectantes para esos carritos de compras. Y aunque no hay evidencia de transmisión por alimentos, también sugiere lavar los alimentos y limpiar los envases.

«Cualquier lugar que tenga riesgo de contacto con una persona infecciosa es arriesgado, pero todavía tenemos que ir a las tiendas de comestibles, así que de nuevo, es mejor ser cauteloso», dijo Buckee de Harvard.

Ella tiene una predicción sinusinada sobre hacia dónde va este virus:

Casi en todas partes, eventualmente.

«Puede haber bolsillos que no se vean afectados si son muy remotos», dijo. «Pero en su mayor parte, no puedo imaginar que haya ciudades importantes donde no vamos a tener algún nivel de epidemia».

El esfuerzo ahora es evitar que se propague tan rápido que sobrecargue los hospitales y acabe con los suministros médicos, dejando a muchos sin la atención médica adecuada, incluyendo a las personas enfermas y heridas que no están infectadas con COVID-19. Tiendas de comestibles y farmacias son una gran parte de la batalla.

La infección «definitivamente es posible si alguien está llevando o es sintomática y va a la tienda de comestibles y toca algo», dijo Baker. «Si acaban de toser o estornudar y tocar algo, entonces definitivamente, está en esa superficie. Y si entonces tomas tus manos y las pones en tu cara, aumentas esa probabilidad de infección, pero no necesariamente más de lo que tendrías al estar en la tienda de comestibles en absoluto (por estar cerca de la gente). Aquí es donde realmente entra en juego lavarse las manos o usar desinfectante de manos».

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